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Descontento en el Puerto de Houston

El sindicato de trabajadores portuarios considera el paro de un sector que emplea a muchos hispanos

Álvaro Ortiz | 1/9/2013, 10 a.m.
Descontento en el Puerto de Houston
El vicepresidente del Local 24 del sindicato de trabajadores de carga y descarga del Puerto de Houston, Joe Treviño, afirma que sólo el año pasado una cuarta parte de los empleados de esa sección era hispana. | Fotos de James Nielsen

HOUSTON - Si el acuerdo laboral que negocian el sindicato de trabajadores portuarios y el Puerto de Houston no llega a buen término, una huelga podría paralizar a un sector local con un alto porcentaje de trabajadores de carga y descarga latinos y causar pérdidas multimillonarias.

La Asociación Internacional de Trabajadores Portuarios (ILA, por sus siglas en inglés) y la United States Maritime Alliance, (USMX, por sus siglas en inglés) que representa a los 14 puertos de la costa este y del Golfo de México (incluído Houston), así como a las compañías de transporte marítimo que operan en ellos, están negociando la renovación del convenio laboral pero con resultados aún inciertos.

El 28 de diciembre del año pasado, el Servicio Federal de Mediación y Conciliación informó de que la ILA y la USMX habían llegado a un principio de acuerdo sobre las llamadas regalías de contenedores, el punto más caliente de la discusión.

Estas regalías se crearon en 1960 y son una parte esencial del convenio laboral de los trabajadores portuarios porque representan un sueldo extra para ellos, pagado por las compañías de transporte marítimo.

Las dos partes se han dado de plazo hasta el 6 de febrero para negociar el resto del convenio laboral.

“Nos hemos ganado todo lo que tenemos. No estamos pidiendo nada que no nos pertenezca. Tenemos una historia centenaria”, dice Joe Treviño, que lleva 37 años trabajando en el puerto de Houston y ha sido vicepresidente del denominado Local 24 de la ILA, en Houston, durante los últimos 16.

El Local 24 representa a los trabajadores que se encargan de la carga y descarga de los barcos de mercancías.

Según Treviño, los hispanos representaron alrededor del 25 por ciento de los trabajadores contratados a través del Local 24 en 2012, un total de 1,800.

Treviño explica la importancia de las regalías para los trabajadores y por qué son un punto de conflicto: un trabajador afiliado a la ILA debe tener cuatro años de experiencia para poder percibir su primera paga extra en concepto de regalías de contenedores, que oscilaría entre 1,200 y 1,500 dólares al año. Para quienes tienen más de 20 años de veteranía la paga extra puede suponer unos 25,000 dólares anuales.

Pero según el presidente de la USMX, James Capo, en un comunicado de prensa, en 2011 los pagos por regalías ascendieron a 211 millones de dólares a nivel nacional, por lo que el grupo al que representa quiere poner límites.

Treviño reconoce que el sobresueldo de los trabajadores portuarios es significativo, pero añade: “hemos perdido muchos puestos de trabajo a causa de la automatización”.

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Treviño (izq) charla con Heriberto Martínez (centro) y Ramiro Guerra, en la oficina del Local 24 de la ILA, en el Puerto de Houston.

Variedad de trabajos

Dentro del grupo de quienes trabajan en la carga y descarga de los buques hay diferentes puestos, desde los capataces, que lideran los diferentes equipos de trabajadores, hasta los que coordinan el trabajo cerca de las grúas, pasando por los propios operadores de grúas y otras especialidades.

Según Nathan Wesely, presidente de la West Gulf Maritime Association, que representa a las compañías de transporte marítimo que operan en puertos en Texas y Louisiana, el sueldo de los trabajadores portuarios de la ILA en Houston oscila entre los 10 y los 32 dólares por hora, dependiendo de la veteranía y la especialización, algo que confirman Treviño y T. L. Simon, presidente del Local 24.