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Puertos del país no reciben el mantenimiento adecuado, dicen funcionarios


COREY KANE | 2/1/2013, 12:59 p.m.
Puertos del país no reciben el mantenimiento adecuado, dicen funcionarios
El Puerto de Houston es el puerto más activo en los EE.UU. por tonelaje de importación extranjera. | Foto cortesía del Puerto de Houston

HOUSTON - No se está cumpliendo con el mantenimiento de puertos y bahías en el país, mientras que los ingresos fiscales creados para financiar ese mantenimiento son desviados a otras agencias, según testimonios de representantes marítimos y portuarios.

En una audiencia celebrada el jueves por la Comisión de Obras Públicas y Medio Ambiente del Senado, representantes de la industria citaron grandes desigualdades en los ingresos fiscales cobrados y los desembolsos federales.

Por ejemplo, Michael Christensen, de la Asociación de Autoridades Portuarias de California dijo que ese estado representa el 32 por ciento de los ingresos fiscales recaudados para el mantenimiento de puertos y bahías, que son de 1,350 millones de dólares.

“Sin embargo, el sistema de puertos en California recibió un desembolso promedio del ocho por ciento: 54 millones de dólares”, dijo Christensen ante el panel.

Los puertos y bahías imponen un impuesto de valor agregado en la mayoría de los barcos de carga que usan sus instalaciones. Esos ingresos van al Fondo Federal para el Mantenimiento de Bahías, que luego distribuye el dinero. El Cuerpo de Ingenieros del ejército administra el fondo.

Aunque autoridades portuarias han abogado por más dinero, el fondo fiduciario tiene un superávit. De acuerdo con miembros de la comisión y los testimonios, esos excedentes se han utilizado para financiar a otras agencias gubernamentales.

Bill Hensley, portavoz de la Autoridad Portuaria de Houston, dijo que el puerto de Texas también sufrió un déficit similar al reportado por los representantes de California.

Hensley añadió durante una entrevista telefónica que el puerto cobró el año pasado ingresos por 100 millones de dólares, pero sólo recibió 20 millones de dólares del gobierno federal.

Aunque en la comisión no hay senadores texanos, legisladores de la zona de Houston dijeron que esta región merece una porción mayor de los ingresos que genera.

“Saber que hay miembros que me apoyan, tanto republicanos como demócratas que han prometido trabajar juntos para garantizar que este puerto no sólo tenga un flujo libre de comercio y una industria sino también seguridad”, dijo al Houston Chronicle Michael McCaul, republicano de Austin que preside la Comisión de Seguridad Interna de la Cámara de Representantes, durante una visita esta semana a la Autoridad Portuaria de Houston junto con otros legisladores.

Steve Stockman, republicano de Friendswood, también dijo que es una prioridad asegurar que los puertos sean los suficientemente grandes para el tránsito.

“La economía del sureste de Texas depende de la capacidad de embarcar bienes hacia y fuera de Houston y Cedar Bayou”, expresó Stockman. “Nuestra madera, ganado, arroz y petroquímicos se venden en todo el mundo a través de los puertos del sur de Texas”.

En la reunión del jueves, Jo-Ellen Darcy testificó a nombre del Cuerpo de Ingenieros y de la administración del fondo y dijo que los excedentes han elevado la suma del fondo a 6,950 millones de dólares desde su comienzo en 1986. Sin embargo, David Vitter, republicano de Luisiana y miembro de la comisión, cuestionó si en realidad existía ese fondo.

“Es la misma ficción que el fondo fiduciario de la Seguridad Social”, dijo Vitter. “Uno analiza el balance y básicamente esto es lo que encuentra”.