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Crecen las autopistas de Houston pero también la demanda


Dug Begley | 11/25/2012, 6 a.m.
Crecen las autopistas de Houston pero también la demanda
Foto del downtown de Houston. | Gary Fountain

¡Cómo cambian las cosas en una década cuando se trata de aligerar el tránsito!

En 2002, cuando las autoridades de transporte guardaron los planos para ampliar la autopista de pago Hardy Toll Road con el fin de concentrarse en otras zonas, el área de Houston tenía menos de cinco millones de habitantes.

Para cuando los funcionarios del Departamento de Transporte de Texas (TxDOT, por sus siglas en inglés) comiencen a construir, en 2016, carriles de peaje a lo largo de la Interestatal 45, la autopista estará sirviendo a más de siete millones de personas.

El proyecto para ampliar la I-45 es uno de los muchos previstos para que haya menos congestión de tránsito de vehículos, tanto personales como de carga, que se dirigen y salen del downtown y de otros centros de actividades.

Sin embargo, para que ese proyecto salga de la mesa de dibujo hacen falta años de planificación, obtener el respaldo de funcionarios locales y recaudar cientos de millones de dólares.

Estudiando opciones

TxDOT pasará el próximo año analizando y seleccionando opciones para añadir cuatro carriles de peaje a la I-45, incluso posiblemente en la Hardy Toll Road.

El estudio determinará dónde se deben ubicar esos cuatro carriles para afectar el menor número de propiedades privadas que, al mismo tiempo, ayuden al movimiento del tránsito.

El proyecto, valuado en unos 2,000 millones de dólares, ha sido discutido desde 1998 con interrupciones y comienzos debido a otras prioridades.

Los comentarios del público sobre el plan de ampliar la I-45 entre el Beltway 8 y el downtown de Houston culminaron este mes. Los diversos proyectos van desde hacer cuatro carriles más anchos en la I-45 hasta ubicar los carriles de peaje por encima o debajo de la autopista existente.

Varios residentes que viven a lo largo de la autopista se han organizado con la esperanza de convencer a TxDOT para que evite el paso a través de algunos de los barrios más antiguos de la ciudad.

Más audiencias

Cuando se reduzcan las alternativas a alrededor de tres para cada uno de los tres segmentos del proyecto, TxDOT celebrará más audiencias públicas, según su portavoz Raquelle Lewis.

Esas largas discusiones son necesarias para cumplir con regulaciones estatales y federales sobre proyectos que tienen la posibilidad de ocupar tierras privadas y tienen impacto en la comunidad.

Las opiniones del público son importantes. Por ejemplo, el proyecto de la I-45 se retrasó en 2002 cuando se optó mejor por modernizar los servicios de autobuses y trenes.

Una vez elegida una ruta, hay que buscar el dinero. “Disponemos de tan poco dinero que estamos trabajando en los proyectos en los que tenemos una buena idea del financiamiento”, dijo Alan Clark, director de Planificación de Transporte del Consejo del Área Houston-Galveston.

La meta es que el desarrollo de proyectos como el de la ampliación de la I-45 coincida con el momento en el que los fondos estén disponibles.

Grandes planes

Agregar cuatro carriles a la vía que lleva al downtown es uno de varios proyectos a gran escala en construcción o planificación.

El objetivo es reorientar la forma en la que los conductores se desplazan hacia y desde las principales zonas de empleo en el downtown de Houston, o a lo largo del Loop 610 y otras zonas de oficinas suburbanas.

“Siempre estaremos haciendo algo”, dice Carol Lewis, directora del Centro de Investigación y Entrenamiento sobre Transporte de Texas Southern University.

En la actualidad, esto significa que los conductores tendrán que lidiar con un constate estado de construcciones en las autopistas principales de la ciudad y que probablemente el tráfico no disminuirá pronto, siempre que se disponga de los fondos para poner en marcha esos proyectos.

“La recesión causó una especie de interrupción en el transporte, a pesar de que no tuvimos mucho declive en esta zona”, afirma Clark. “(Ahora) veremos muchos más trabajos en Texas si hay financiamiento para eso”.

dug.begley@chron.com