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Condenan a prisión a pareja de Houston por estafa a veteranos

LISE OLSEN | 12/20/2012, 10:34 a.m.
Condenan a prisión a pareja de Houston por estafa a veteranos
Joe Phillips y su esposa están acusados ​​de robar $ 2 millones a veteranos. | Johnny Hanson

HOUSTON — La pareja de ancianos de Houston, responsable de la mayor estafa descubierta en el programa del Departamento de Veteranos para proteger a veteranos vulnerables, cumplirá una condena de 46 meses en una cárcel federal por haber conspirado para perpetrar una estafa de 2,3 millones de dólares a 49 ex militares que están incapacitados.

El abogado de Houston Joe B. Phillips, de 73 años, compareció el miércoles ante un tribunal federal para recibir una condena idéntica a la de su ayudante y esposa por cuatro décadas, Dorothy, quien se ha declarado adicta al juego, lo cual la impulsó a desviar fondos de cuentas de veteranos antes de que una auditoría del Departamento de Veteranos detectara los faltantes.

“Personalmente no lo hice, pero acepto mi responsabilidad porque sucedió en mi oficina. Ocurrió bajo mis narices”, dijo Phillips en el tribunal.

Phillips pidió cumplir su sentencia en una celda próxima a la de su esposa, de 72 años.

Procuradores federales pidieron sin éxito al juez federal de distrito Lee H. Rosenthal que dictara una condena más larga para Joe Phillips, quien era responsable legalmente de cuidar de los fondos de veteranos por ser un fideicomisario aprobado por el Departamento de Veteranos y un tutor nombrado por jueces de Texas.

La fiscalía indicó que bajo la supervisión de Phillips se crearon 46 cuentas bancarias fraudulentas para encubrir el robo constante de las cuentas de veteranos.

Inesperadamente, Phillips entregó el miércoles estados de cuentas de veteranos por unos 45,000 dólares que al parecer no fueron reportados previamente a investigadores del gobierno.

El abogado de Phillips, Robert Jones, dijo que Phillips continuó recibiendo esos estados de cuentas casi cinco años después de haber dejado de ser un fideicomisario del Departamento de Veteranos.

El Departamento de Veteranos descubrió en 2007 las primeras irregularidades después de conducir una auditoría en las cuentas de Phillips por primera vez en 25 años.

Los hallazgos de la auditoría fueron “sorprendentes para mí”, dijo Phillips el miércoles, aunque procuradores indicaron en documentos judiciales que alrededor de un millón de dólares fueron transferidos a una cuenta que Phillips tenía con su esposa.

Sin detectar

Una investigación hecha este año por el Houston Chronicle y Hearst sobre estafas similares en el país demostró que muchos robos a gran escala en el programa del Departamento de Veteranos no fueron detectados durante años. Algunos fueron llevados a cabo por fideicomisarios aprobados por dicho departamento que tenían problemas personales, penales y financieros, como la adicción al juego, haberse declarado en quiebra y condenas por delitos.

Una legislación federal para reformar el sistema fiduciario y medidas más estrictas de supervisión fue aprobaba este año en la Cámara de Representantes, pero no en el Senado.

En la década pasada, muchos texanos fueron enjuiciados por robar a veteranos incapacitados, al igual que en otros estados, según indica una revisión hecha por el Chronicle de documentos judiciales y de datos de la oficina del inspector general del Departamento de Veteranos.

Más de 20 miembros de familias de veteranos y ciudadanos confiables dentro de la comunidad han sido condenados por apropiarse de valores de los veteranos. Entre ellos hay un ex policía, un empleado federal, un optometrista y ahora está el caso de Phillips, quien ha ejercido la abogacía durante mucho tiempo en Houston y trabajaba para el Departamento de Veteranos.